Halloween-Asteroid in Erdnähe war wohl früher ein Komet

Ein skurril geformter Asteroid ist am Samstag in knapp 500 000 Kilometer Entfernung an der Erde vorbeigeflogen.

Nach Angaben der US-Raumfahrtbehörde Nasa handelt es sich bei dem Himmelskörper mit sehr großer Wahrscheinlichkeit um einen sogenannten toten Kometen, der nach vielen Umläufen um die Sonne keinen Schweif mehr hat. Der Himmelskörper mit einem Durchmesser von rund 600 Metern war mit bloßem Auge von der Erde aus nicht zu sehen. Eine Gefahr für Menschen hatten Wissenschaftler bereits zuvor ausgeschlossen.

Als der Steinbrocken um 18.01 Uhr (MEZ) seine erdnächste Position erreichte war er immer noch 486 000 Kilometer von der Erde entfernt und damit weiter weg als der Mond. Die Nasa-Wissenschaftler gaben dem Himmelskörper zunächst den Beinamen «Großer Kürbis», weil sie den Vorbeiflug zum Halloween-Fest vorausgesagt hatten. Beim Näherkommen glich der Asteroid jedoch eher einem Schädel. «Es scheint als habe er für seinen Halloween-Vorbeiflug ein Totenschädel-Kostüm angezogen», sagte Kelly Fast von der Nasa, nachdem Forscher Bilder des Arecibo Observatoriums ausgewertet hatten. Beim Halloween-Fest verkleiden sich viele Menschen als Geister oder Untote.

«Wir haben herausgefunden, dass das Objekt ungefähr sechs Prozent des Lichts, das es von der Sonne erhält, wieder reflektiert», sagte Vishnu Reddy vom Planetenforschungsinstitut in Tucson (Arizona). Damit habe er die Reflexionsfähigkeit von frischem Asphalt. Was auf der Erde als wenig erscheint, ist für einen Kometen, die durchschnittlich drei bis fünf Prozent des Sonnenlichts reflektieren, ziemlich viel. Dies lege nahe, dass der Himmelskörper mal ein Komet gewesen sei, sagte Reddy. Da aber kein Schweif zu sehen ist, werde gefolgert, dass er ein toter Komet ist.

Der Himmelskörper, der erst vor drei Wochen von Wissenschaftlern entdeckt worden war, trägt offiziell die Bezeichnung «2015 TB145». Der nächste derzeit bekannte Asteroid, der der Erde ähnlich nahe kommen könnte, wird erst 2027 erwartet.